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从1894年伦敦马粪危机看人工智能威胁论

2015-11-21 09:58:14

1894年,大英帝国的科学家们为一件事情绞尽脑汁。彼时的伦敦是全世界最大的城市,人口密集程度不亚于今天任何一个大都市,那个时候汽车尚未普及,交通运输全靠马匹,据说整个伦敦有数以万计的马,所以站在当时的伦敦街头,一眼望去除了人就是马,情形大概就像把今天城市道路上行驶的汽车全部换成马那样壮观。

让科学家们感到头疼的是,这些马除了每天要消耗大量的农作物之外还会制造出大量的粪便,这些粪便堆积在城市的不同角落,让整个伦敦城都变得臭烘烘的。如果赶上下雨,场面就更加不堪了。按照当时的情形发展下去,人们作出这样的预测:到了1950年,伦敦的每一条街道都会堆积着九英尺高的马粪。预言家们甚至认为马粪将成为全世界城市的梦魇,1930年纽约市也将被淹没在臭不可闻的粪便中。

所幸预言没有应验,采用不同动力的汽车在随后几十年里逐渐取代了马匹。1895年世界上第一本汽车杂志在美国出版,取名为《无马时代》。有意思的是,在“无马时代”到来之前,全世界顶尖的科学家们却在思考如何解决马粪的问题,听起来颇有些黑色幽默。

《破译黑天鹅》一书的作者曾在书中回顾了这场发生在一个世纪前的“马粪危机”,以此来试图说明我们正处于一场时代巨变中,作者认为人们总是轻易聚焦在单一的趋势、发展或者某个偶然事件上进行推演,然后贸然得出一个错误的结论。体现在马粪危机中就是太多研究者被眼前的马粪拴住了思考的缰绳。

对于人类而言,最可悲的事情之一可能是身处某个时代巨变中却对此浑然不知,有些人感受到了变化,但仍然无法对未来做出准确预判。就像大多数科学家认为以强人工智能的出现为标志的“奇点”会在不久的未来到来(目前最为合理的预测是2060年),但也只是结合经验和数据的合理推演,所谓“奇点”究竟会不会到来?人工智能会否对人类构成威胁?都还是个未知数。

包括霍金在内的科学家,以及比尔·盖茨、埃隆·马斯克这样的成功企业家不止一次地提醒人们警惕人工智能技术的发展,认为当强人工智能出现之后就会对人类生存构成威胁。虽然以目前人工智能的水平来说还不足以对人类造成任何威胁,但如果按照当前人工智能的发展速度,这种担忧并不是多余的。不过,就像当年伦敦人对马粪的担忧一样,我认为人们把太多的目光放在了人工智能本身上,强人工智能的到来简直成了人类不得不面对的末日危机。

然而事实却是,当前人工智能的水平还处在十分基础的阶段,在所谓强人工智能到来之前人类或许能够找到应对方法,这种方法可能并不在于通过对人工智能技术本身加以限制,而是以其他新技术的发展让对人工智能的担忧成为多余。

在汽车普及之前我们当然不会想到应对马粪危机的办法,但却不应该被马粪遮蔽双眼忽视了汽车这一新技术的出现。相比人工智能技术,纳米技术、生物技术等更为常人所难以理解的技术也在以惊人的速度发展,不过很显然这些技术似乎被我们选择性忽视了。在这些领域,一些研究人员则显得更加激进,他们中的许多人认为不出20年,人类就能够对基因进行重新编程,纳米机器人将替代细胞成为构成生命的基本单元。

试想,如何才能够打消人类对人工智能技术的担忧?结果恐怕是人类本身首先成为比强人工智能更加强大的物种。我们不妨做个大胆的预言:假如所谓奇点确会到来,在到来之前人类将通过生物技术和纳米技术首先具备控制强人工智能的能力。

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